EXPLORACIÓN, INVESTIGACIÓN Y EXPLOTACIÓN DE YACIMIENTOS

Los aspectos mineros de la exploración, investigación y explotación de las gemas presentan peculiaridades que distinguen estos materiales de otras sustancias minerales. A lo largo de los últimos 50 años, se ha venido empleando en estas labores una masa laboral variable entre 90.000 y 160.000 personas, de las que al menos las cuatro quintas partes corresponden a razas no caucásicas.

    Este dato ilustra sobre los siguientes hechos:

Por su rareza, las gemas se encuentran en yacimientos pequeños y dispersos. En relación con otros minerales, se han llevado a cabo pocas campañas de exploración e investigación sistemática.

Incluso una vez encontrado un yacimiento, la riqueza y la explotabilidad dependen de factores difíciles de controlar (variaciones de composición y aspecto, concentración, etc).

Una gran cantidad de yacimientos se encuentra en países poco desarrollados, inestables social y políticamente, en áreas tropicales o en desiertos. Por tales motivos, la exploración y la investigación siempre se han visto dificultadas.

Históricamente, los mayores yacimientos, o bien se explotan desde épocas antiguas, o han sido descubiertos por métodos aleatorios y poco científicos. No obstante lo anterior, en el último siglo el número de descubrimientos ha aumentado de forma espectacular, sobre todo en África, Australia y Norteamérica.

La mayoría de las gemas (se excluye el diamante) se explotan en países poco desarrollados, con métodos poco tecnificados y empleando una gran masa de personal. En su exploración, así como en su explotación, tienen gran influencia las circunstancias políticas del país de que se trate, las reservas, las calidades y las modas.

    Si analizamos la distribución de los descubrimientos de yacimientos importantes de gemas a lo largo de la historia obtendremos la tabla siguiente.

Continente -3500 - 0 1 - 1500 1501 - 1800 1801 - 1900 1901 - 2000 N° total de hallazgos desde 3500 aC
Africa 0,8 0,4 1,0 8,0 (120) 129
Asia 1,5 2,3 7,0 24,0 (17) 144
Oceanía ? ? 1,0 11,0 (43)

44

Europa 0,5 2,0 10,7 13,0 (4) 95
Norteamérica ? 1,7 4,0 30,0 (66) 113
Sudamérica ? 0,4 9,7 14,0 (20) 72
Total           597

Los datos entre paréntesis se refieren al número de descubrimientos inferido para todo el siglo XX, teniendo en cuenta los realmente producidos hasta 1980.